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Computer Space lanzó la industria de los videojuegos hace 50 años

Imagen referencial. Los primeros videojuegos comerciales se hicieron utilizando tecnología de televisión en lugar de computadoras de uso general. Foto: Pixabay

Antes de Pong existió Computer Space, el primer videojuego comercial. El progenitor de la industria actual de USD 175 000 millones debutó el 15 de octubre de 1971 en la feria comercial Music Operators of America en Chicago. Ubicado en un gabinete de aspecto futurista, Computer Space ocupó su lugar junto con las últimas máquinas de discos, máquinas de pinball y otros fabricantes de juegos que funcionan con monedas y que estaban lanzando a los propietarios de salas de juegos y bares.

Computer Space, creado por la pequeña empresa Nutting Associates, parecía tener todo a su favor. Su escenario, volar un cohete a través del espacio encerrado en una pelea de perros con dos platillos voladores, parecía perfecto para los tiempos. Las misiones Apollo Moon estaban en pleno apogeo. El juego encajaba bien con las personas que disfrutaban de películas de ciencia ficción como ‘2001: A Space Odyssey’ y ‘El planeta de los simios’ y programas de televisión como ‘Star Trek’ y ‘Lost in Space’, o aquellos a los que les había encantado el combate aéreo de las películas ‘The Battle of Britain’ y ‘Tora! ¡Tora! ¡Tora!’ Incluso hubo una ubicación destacada de un gabinete Computer Space en la película de Charlton Heston ‘The Omega Man’.

Pero cuando se presentó Computer Space, no generó una avalancha de pedidos y nunca llegó ninguna inundación. No fue hasta que los creadores de Computer Space dejaron la compañía, fundaron Atari y lanzaron Pong al año siguiente que el potencial comercial de los videojuegos se hizo evidente. La empresa vendió 8 000 unidades de Pong en 1974.

Nolan Bushnell, quien dirigió el desarrollo de Computer Space y Pong, ha relatado muchas veces el comienzo desfavorable de Computer Space. Afirmó que Computer Space no despegó porque sobreestimó al público. Bushnell es ampliamente citado diciendo que el juego era demasiado complicado para los típicos asistentes a los bares y que nadie querría leer las instrucciones para jugar un videojuego.

Como investigador que estudia el diseño y las historias de los videojuegos, descubrí que ese no es el caso.

Video: YouTube / Canal: andys-rascade

Falla en el lanzamiento

Computer Space fue un intento de comercializar el primer videojuego popular. En febrero de 1962, un grupo de ingenieros del MIT creó Spacewar!, un juego que era gratuito para aquellos que tenían la suerte de tener acceso a las pocas y costosas computadoras del momento.

El diseño inicial era dos naves contra un fondo de campo de estrellas, disparándose entre sí. Fue una maravilla técnica, pero poco gratificante de jugar hasta que en abril se agregó la gravedad y una gran estrella en el medio del área de juego.

Aproximadamente al mismo tiempo que Computer Space debutó, los estudiantes de la Universidad de Stanford esperaban en fila durante horas en el sindicato de estudiantes para jugar otra versión de Spacewar!, The Galaxy Game, que fue un éxito como una instalación única que funciona con monedas justo al final de la calle de donde trabajaban Bushnell y sus colaboradores.

Entonces, ¿la diferencia en el éxito entre The Galaxy Game y Computer Space fue una cuestión de estudiantes universitarios frente al Joe promedio? ¿Fue una reproducción de Spacewar!, un juego atractivo con un tema perfecto para la época, realmente demasiado complejo para un público que llenaba formularios de impuestos sin software y encontraba libros de la biblioteca usando fichas de papel?

Al investigar mi libro más reciente, ‘Cómo come Pac-Man’, me convencí de que no lo era. Que, en cambio, la historia común de la génesis de la industria de los juegos comerciales es incorrecta.

La evidencia clave de que la complejidad no era el problema viene en la forma de Space Wars, ¡otra versión de Spacewar! que fue un videojuego arcade exitoso lanzado en 1977.

Un juego Computer Space que funciona con monedas visto junto a una máquina de pinball. Foto: Wikimedia Commons

Sin gravedad

¿Por qué The Galaxy Game y Space Wars lograron encontrar una audiencia entusiasta, mientras que Computer Space no lo fue? La respuesta es que Computer Space carecía de un ingrediente fundamental que los otros dos poseían: la gravedad.

¡La estrella de Spacewar! produjo un pozo de gravedad que dio forma al campo de juego al jalar las naves hacia la estrella con una intensidad que variaba según la distancia. Esto hizo posible que los jugadores usaran la estrategia, por ejemplo, permitiéndoles mover sus barcos alrededor de la estrella.

¿Por qué Computer Space no tenía gravedad? Porque los primeros videojuegos comerciales se hicieron utilizando tecnología de televisión en lugar de computadoras de uso general. Esta tecnología no pudo hacer los cálculos de gravedad. El Galaxy Game pudo incluir la gravedad porque estaba basado en una computadora de uso general, pero esto hizo que fuera demasiado costoso ponerlo en producción como un juego de arcade. Los creadores de Space Wars finalmente solucionaron este problema al agregar un procesador de computadora personalizado a sus gabinetes.

¡Sin gravedad, Computer Space estaba usando un diseño que los creadores de Spacewar! ya sabía que no funcionó. La historia de Bushnell de que el juego es demasiado complicado para el público sigue siendo la que se repite con más frecuencia, pero como dijo el ex empleado de Atari Jerry Jessop a The New York Times sobre Computer Space, “el juego fue horrible”.

*Este artículo fue publicado en The Conversation y reproducido aquí bajo la licencia Creative Commons. Haz clic aquí para leer la versión original.

*Noah Wardrip-Fruin – Profesor de Medios Computacionales, Universidad de California, Santa Cruz

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