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Nuestra especie humana, el homo sapiens, apareció hace unos 150.000 años, y la civilización agrícola sedentaria se instaló hace 10.000 años. Según estudios, la producción mundial estimada en las civilizaciones conocidas se mantuvo poco alterada durante casi 1800 años hasta mediados del siglo XVIII. En este periodo, la normalidad era la lentitud y la inercia solo interferida por las guerras, hambrunas y otras crisis temporales.

En 1750 los niveles de ingresos eran bajos y muy parejos en el mundo, con una población de casi 1000 millones de personas mayoritariamente en el sector rural.

1776 fue un punto de inflexión. Fue en este año que James Watt lanzó al mundo su avanzada máquina de vapor empezando la Revolución Industrial. Adam Smith publicó su obra “La riqueza de las naciones”, las colonias norteamericanas declararon su independencia, y Edward Gibbon publicó la “Historia de la decadencia y caída del imperio romano”.

En los siguientes 250 años, la revolución industrial, y nuevas fuerzas formas de ver y estudiar la política y la economía, trajeron muchos cambios, aceleraron progreso y también desigualdades más marcadas que la situación inicial. Con la máquina de vapor de Watts vino primero la transformación de la industria textil iniciando el primer ciclo del desarrollo económico mundial según el economista ruso Nikolai Kondratiev, famoso por su obra ‘Los grandes ciclos de la vida económica’ publicada en 1925. Luego, en el segundo ciclo, desde 1830 hasta 1880, vinieron avances en la producción de acero y grandes innovaciones en otras maquinarias pesadas potenciando la industria de los ferrocarriles y los barcos mercantes. El tercer ciclo fue la revolución de la electrificación y productos químicos como fertilizantes agrícolas y los antibióticos durante el periodo 1880 y 1930. La llegada del motor de combustión interna hizo posible el transporte en automóviles substituyendo los coches tirados por caballos, y al mismo tiempo el surgimiento de las petroquímicas durante el periodo 1930-1970. El quinto ciclo va de 1970 al 2010 con la revolución de la tecnología de la información, el internet y el conocimiento.

Estamos en pleno sexto ciclo, y depende de nosotros perfilarlo y definirlo todavía. Este debería ser una nueva revolución apalancada en los últimos avances tecnológicos; pero, a diferencia de la revolución industrial del siglo XVIII, inclusiva en lo social, con fuentes de energía limpias, producción sin desechos usando desde el diseño fundamentos de la economía circular, una producción química y alimentaria responsable, y esquemas de gobernabilidad con instituciones fuertes y líderes probos en países y empresas. El sexto ciclo, es el ciclo del desarrollo sustentable. El 2018 podría ser un nuevo punto de inflexión mejor que 1776?