26 de October de 2011 13:14

El secreto de las plantas para sobrevivir bajo el agua

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Las plantas cuentan con una suerte de “sensor” molecular para el oxígeno, una proteína que las ayuda a sobrevivir incluso cuando están sumergidas y tienen “hambre de aire”, según descubrió una investigación europea publicada en la revista científica Nature.

El hallazgo, que abre el camino a nuevos cultivos resistentes a los aluviones, fue realizado por investigadores de la escuela superior Sant’Anna de Pisa (Italia) junto con colegas alemanes del Instituto Max Planck y la Universidad de Utrecht (Holanda).

La proteína en cuestión, conocida con el nombre de RAP2.12, se encuentra en las células vegetales y es constantemente destruida en presencia de oxígeno, es decir cuando la planta goza de las condiciones de crecimiento normales.

Pero cuando la disponibilidad de oxígeno disminuye -por ejemplo cuando la planta está sumergida- la RAP2.12 se vuelve estable, se acumula en el núcleo de la célula y activa una respuesta de adaptación, de modo que la planta consigue tolerar la falta de oxígeno causada por la inmersión.

“Las proteínas están constituidas por cadenas de aminoácidos y los aminoácidos presentes en la parte inicial de la proteína son muy importantes para determinar su estabilidad”, explicó Pierdomenico Perata, coordinador del grupo de la escuela Sant’Anna y del Plant Lab del Instituto de Ciencias para la Vida.

“Nuestro grupo descubrió que en la proteína RAP2.12 el aminoácido cisteína es particularmente desestabilizante, en cuanto sujeto de oxidación de parte del oxígeno atmosférico, pero si la planta es sumergida la consecuente baja disponibilidad de oxígeno protege a la cisteína de la oxidación”, explicó.

“De este modo RAP2.12 se vuelve estable en ausencia de oxígeno y desempeña un papel determinante en la activación de genes que confieren a la planta la capacidad de sobrevivir largamente aunque esté sumergida”, agregó Perata.

El estudio puede tener importantes implicaciones para la agricultura, ya que abre el camino a la selección de nuevos cultivos resistentes a los aluviones, cada vez más frecuentes debido a los cambios climáticos.

Pero el descubrimiento va más allá de la biología de las plantas, como explicó Francesco Licausi, uno de los autores del artículo publicado en Nautre.

“El mecanismo que descubrimos -dijo- está presente probablemente en la mayoría de los organismos vivientes, incluyendo al hombre. El oxígeno cumple, en efecto, un papel fundamental en la fisiología humana y también, por ejemplo, en determinar la resistencia de los tumores a la quimioterapia”.

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