9 de January de 2014 00:00

Galápagos: sus aves están amenazadas

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Una investigación realizada por Patricia Parker, experta en estudios zoológicos de la Universidad de Missouri St. Louis (UMSL), EE.UU. revela datos. Sostiene que la introducción de "parásitos foráneos", como el que causa la malaria, y el aumento de la frecuencia de los eventos climáticos generados por el fenómeno de El Niño puede empujar a las aves de Galápagos a la extinción.

Por ello, desde el 2008 la Dirección del Parque Nacional Galápagos, junto a la Fundación Charles Darwin y la Universidad de Missouri desarrollan una investigación para conocer las enfermedades que afectan a las diferentes poblaciones de aves, en el archipiélago de Galápagos.

Los resultados preliminares conocidas ayer advierten sobre la presencia de la especie Plasmodium, (parásito que causa la malaria) detectada en las muestras de sangre tomadas a varios pingüinos.

Sin embargo, Washington Tapia, responsable del departamento de Investigación Aplicada del Parque Nacional Galápagos, dice que hay cerca de 200 especies de Plasmodium.

De ellas, solo una causa la enfermedad. "Hasta ahora no se ha podido confirmar que la cepa del parásito presente en los pingüinos de Galápagos sea la causante de la malaria aviar, responsable de varias extinciones en otros sitios del mundo".

Tapia se refiere a la pérdida masiva de aves que ocurrió en Hawái. Ahí, los parásitos foráneos causaron la muerte del 30% de las aves endémicas.

[[OBJECT]]Hasta ahora, las islas ecuatorianas han evitado tal destino, pero Parker, quien ha participado en un estudio sobre malaria aviar en el archipiélago, cree que es solo cuestión de tiempo antes de que el virus acabe con alguna de las 78 especies endémicas. Así lo indica la investigadora en una entrevista que dio a la cadena de noticias BBC, en Londres. Frente a ello, Tapia explica que el estudio que se realiza busca determinar qué mosquito es el responsable de la transmisión, para enfocar los esfuerzos institucionales en el control de ese insecto.

Tras estudiar 3 726 muestras de 22 aves endémicas, el equipo de Patricia Parker -formado por científicos de la UMSL, del Parque Nacional de Galápagos, de la Fundación Charles Darwin y del Zoológico de Saint Louis- cree que el parásito no está completando su ciclo vital en las aves de las islas.

"Pensamos que las aves nativas de Galápagos no forman parte del ciclo de transmisión", explica la bióloga.

"Se han infectado, pero no permiten que el parásito complete su ciclo". La atención se centra ahora en las aves de corral, la garza ganadera y el garrapatero, una especie que probable mente fue traída por los granjeros locales porque quita las garrapatas al ganado.

"Si se descubre que alguna de las especies introducidas es responsable de la transmisión de este parásito potencialmente peligroso, el Parque Nacional de Galápagos considerará si quiere impulsar su erradicación", dijo Parker a la BBC.

La preocupación también crece por el destino del pinzón del manglar, un ave en peligro crítico de extinción, que ha sido devastada por una mosca invasora llamada Philornis downsi, la cual fue detectada años atrás y que actualmente afecta a las poblaciones de aves pequeñas En el 2013, el 37% de los polluelos de pinzones del manglar murieron a causa de la Philornis downsi", indicó la conservacionista Cunninghame, de la Fundación Charles Darwin. En este caso, los científicos están experimentando con programas de reproducción en cautiverio para aumentar la población.

Sin embargo, preservar a las especies nativas puede no ser tan fácil: los científicos señalan que es probable que el calentamiento global aumente la frecuencia de los eventos climáticos relacionados con El Niño, que podría tener un efecto devastador sobre la vida silvestre de Galápagos.

En los eventos climáticos que se presentaron en 1982 y 1996 se redujo a 300 y 400, respectivamente, dijo Gustavo Jiménez, veterinario de la Fundación Charles Darwin, la cual también participa del ­estudio en el ar­chipiélago.

Jiménez agrega que el incremento de la frecuencia de ­ El Niño puede suponer que no haya tiempo suficiente para que las especies afectadas se recuperen, "lo que puede llevar no solo a que sus poblaciones lleguen a números muy bajos sino posiblemente a la extinción".

Los investigadores que trabajan en Galápagos temen que los eventos futuros de El Niño, sumados a un posible brote de malaria aviar, releguen a especies como pingüinos, piqueros y cormoranes de las Islas a los libros de historia.

En contexto

Las islas Galápagos inspiraron a Charles Darwin para su famosa Teoría de la Evolución, pero algunos científicos temen que algunas de las especies que el famoso investigador británico observó no sean capaces de adaptarse a los nuevos desafíos ambientales.

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