7 de January de 2013 12:22

Astrónomos descubren seis cometas en estrellas distantes

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 Astrónomos estadounidenses encontraron seis cometas en estrellas lejanas, según un estudio presentado hoy en la asamblea anual de la Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS, por sus siglas en inglés) en Long Beach, estado norteamericano de California.

El estudio fue realizado por un equipo liderado por Barry Welsh de la Universidad de California, en Berkeley. No se trata del primer descubrimiento de cometas en otras estrellas: ya se conocían cuatro ejemplares.

En base a las nuevas observaciones, Welsh estima que los llamados exocometas de la Vía Láctea se presentan al parecer en tantas estrellas como planetas.

Los cometas son cúmulos de hielo y polvo que aparecen frecuentemente en nuestro sistema solar. Estas "bolas de nieve sucias" tienen un diámetro de sólo cinco a 20 kilómetros.

Por lo general, trazan su recorrido lejos del sol.

Pero si se salen de órbita y se acercan al sol, se derriten y forman un enorme cola. El material de esta larga nube de gas y polvo absorbe la luz de las estrellas en determinadas longitudes de onda, lo que deja líneas oscuras características en el espectro de la luz de las estrellas.

De esta forma, el equipo liderado por Welsh encontró cometas en un total de seis estrellas en tres campañas de observación. "Los exocometas son más fáciles de encontrar y más frecuentemente de lo que se pensaba hasta ahora", explicó Welsh en su informe. Los astrónomos investigaron estrellas jóvenes del tipo espectral A que tienen sólo cinco millones de años.

Los astrónomos no observaron planetas en estas estrellas, sin embargo, estos jóvenes soles están rodeados de grandes discos de gas y polvo de los que suelen formarse planetas.

Además, los planetas -aún no descubiertos- tienen que haber arrojado a los cometas de su órbita original de modo que pudieran acercarse lo suficiente a su respectiva estrella para derretirse.

Welsh parte de la base que con instrumentos optimizados se pueden detectar cometas en estrellas más antiguas del tipo espectral G y F, en las que fueron detectadas hasta ahora más de 850 exoplanetas.

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