17 de December de 2009 00:00

Expertos descubren genes que estarían relacionados con la lepra

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Hong Kong, Reuters

Los genes explicarían por qué algunas personas son más susceptibles que otras a la lepra, sugirió un estudio amplio realizado en China y publicado en New England Journal of Medicine.

La investigación halló mutaciones en siete genes que parecen aumentar la susceptibilidad de una persona a la lepra, lo cual está fuertemente en contra de lo que los expertos han creído por mucho tiempo: que la enfermedad no es congénita o hereditaria.

"Las personas pensaban que estaba causada (solamente) por un agente infeccioso, pero nuestro estudio reveló que se ve influenciada por la genética. Si un padre tiene la enfermedad, es altamente probable que los hijos la desarrollen", señaló el investigador Zhang Furen. Zhang trabaja en el Instituto Provincial de Dermatología y Venereología de Shandong, en el noreste chino.

"Lo que es interesante es que entre las parejas, si uno tiene la enfermedad, el otro permanece sin infectar por décadas (...) Por lo tanto, ¿cómo puede ser esto una enfermedad infecciosa? Quizás esta condición tiene que ver con la herencia", añadió el experto. "Lo que hallamos es que aparte del agente infeccioso, hay una razón interna, hallamos siete genes (de susceptibilidad).

Tendría mucho que ver con la (susceptibilidad) genética" hereditaria, dijo Zhang a Reuters. El hallazgo tendría implicancias similares para otros gérmenes que pertenecen a la familia, como el que causa la tuberculosis, una enfermedad que provocó la muerte de 1,8 millones de personas el último año. Los especialistas analizaron los genes de 706 pacientes con lepra y 1 225 personas sin la condición.

Las versiones con mutaciones de los siete genes resultaron ser consistentes en quieres tenían la enfermedad. Los participantes eran de etnia china y vivían en el este del país asiático. Cinco de los genes parecen estar involucrados en la regulación del sistema inmunológico humano, indicaron investigadores de China y Singapur. "La lepra tiene un largo período de incubación de ocho a 10 años y una vez que los síntomas aparecen, ya habrían causado daño irreversible en el paciente", explicó Zhang.

"Pero en el futuro, si podemos decir si una persona es susceptible a la enfermedad antes de que se muestren los síntomas, podemos proceder a tomar medidas preventivas", añadió. La lepra, o enfermedad de Hansen, es provocada por la Mycobacterium leprae. Afecta la piel, las membranas mucosas, los nervios periféricos y los ojos.

Como el daño nervioso que produce es permanente, incluso quienes se recuperan no pueden sentir dolor. Cortes y lesiones menores en los dedos de pies y manos suelen terminar en grandes aberturas y úlceras inflamadas debido a malas condiciones de vida y falta de higiene.

Aunque la lepra ya no es un problema en los países avanzados, este descubrimiento es importante porque la enfermedad es una plaga en muchas naciones en desarrollo. En el 2007 hubo 254 525 casos de lepra, en su mayoría en países tropicales o subtropicales, según la Organización Mundial de la Salud (OMS).

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