13 de diciembre de 2018 14:55

Gestación y juventud, momentos del desarrollo cerebral que nos hacen humanos

Un estudio determinó que, salvo en las primeras semanas de la gestación y en los inicios de la juventud, la formación del sistema nervioso de los humanos y de los macacos es casi igual. Foto: Pixabay.

Un estudio determinó que, salvo en las primeras semanas de la gestación y en los inicios de la juventud, la formación del sistema nervioso de los humanos y de los macacos es casi igual. Foto: Pixabay.

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Agencia EFE

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La formación del sistema nervioso de los humanos y el de los macacos es casi la misma en todas las etapas del desarrollo, salvo en las primeras semanas de gestación y en los inicios de la juventud: los momentos en los que nuestro cerebro adquiere muchas de las cualidades que nos convierten en humanos.

Esta es la conclusión de un estudio publicado hoy (13 de diciembre del 2018) en Science, liderado por Nenad Sestan, catedrático de la Universidad de Yale (EE.UU.), y en el que  participaron investigadores del Instituto de Biología Evolutiva (IBE), entre ellos, el director del centro, Tomás Marqués-Bonet, y los investigadores David Juan, Luis Fernández y Paula Esteller.

El estudio del cerebro es una de los retos más difíciles de la ciencia porque no se puede manipular un cerebro vivo, de ahí que gran parte de los estudios se realicen con primates que son los animales más cercanos a nosotros en la evolución humana.

Y lo cierto es que esta clase de estudios "ha dado grandes resultados en los últimos años", destaca en declaraciones Tomás Marqués-Bonet.

Un estudio previo, realizado por el mismo grupo y publicado en Science el año pasado, comparó diversos tejidos de cerebro de humanos, chimpancés y macacos adultos en busca de las diferencias que dan identidad a nuestra especie.

El trabajo demostró que si bien todas las regiones del cerebro humano contienen firmas moleculares muy similares a las de nuestros parientes primates, algunas registran patrones claramente humanos de actividad genética que son los que han marcado la evolución del cerebro y contribuido a nuestras capacidades cognitivas.

Así, la investigación constató las profundas diferencias de expresión génica entre humanos y chimpancés y macacos pero no pudo explicar en qué momento surgen estas diferencias; responder a esta cuestión es el objetivo del trabajo publicado hoy en Science.

Para ello, los investigadores analizaron 800 muestras de tejido de 16 regiones del cerebro de 26 macacos, 36 humanos y 5 chimpancés, en diferentes estadios del desarrollo: de pocos días, semanas y meses de gestación, de recién nacidos, de la infancia, la juventud y la edad adulta, es decir, "un marcador de todas las etapas de desarrollo de una vida", detalla Marqués-Bonet.

El análisis de la expresión génica concluyó que las divergencias no tienen lugar en todas las etapas, sino que se "disparan" en dos momentos puntuales: en la gestación y en la juventud, donde se observaron "diferencias muy grandes entre humanos y macacos".

"Lo que vimos en el estudio es que durante la gestación, el feto humano registra mucha más generación neuronal que los macacos, y ya en el comienzo de la edad adulta, los seres humanos tenemos una gran producción de mielina, la sustancia que rodea a las neuronas y que está conectada con la velocidad de procesamiento de la información", detalla el investigador catalán.

La suma de estas circunstancias: una mayor generación de neuronas, más mielinizadas, y todo ello en un tiempo de desarrollo del cerebro más largo que el de los macacos, "son los tres factores que contribuyen a que nuestro cerebro haga cosas que ningún otro primate ha llegado a hacer hasta ahora", resume.

Así, nuestro cerebro y nuestras capacidades como especie humana son la combinación de los primeros meses de desarrollo, del aprendizaje que tenemos en la juventud y, sobre todo, de las condiciones que se dan en el área prefrontal del cerebro humano.

Además, el estudio revela que los genes que se encuentran más diferenciados en los humanos están relacionados con desórdenes neuropsiquiátricos como el autismo, el alzhéimer, la esquizofrenia o el párkinson, y que se expresan de manera distinta en los humanos.

Estos genes, que son la clave de la humanización, "apuntan a periodos de desarrollo concretos, arrojando luz sobre cómo y cuándo pueden aparecer estos desórdenes en humanos", concluye.

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