4 de July de 2012 12:21

El Polonio 210, un elemento altamente radiactivo y letal

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El polonio 210, que pudo causar la muerte del líder palestino Yaser Arafat en 2004, según un análisis del el Instituto de Radiofísica del Hospital Universitario de Lausana, es un elemento altamente radiactivo que hace seis años se cobró la vida del espía ruso Alexander Litvinenko.

El polonio es un elemento radiactivo presente en la naturaleza. Los premios Nobel Pierre y Marie Curie lo extrajeron en 1898 por primera vez de la uranita, mientras investigaban las causas de la radiactividad.

Es similar al teluro y al bismuto por composición química y hay alrededor de 50 isótopos de polonio, con un número de masa atómica que va desde el 192 hasta el 218.

El polonio 210, en concreto, es el único que está disponible en la naturaleza y su muy manipulación es muy complicada. Suele aparecer en forma de óxido; es un polvo rojo que el ser humano no percibe y que sólo es observable en entornos industriales.

Actualmente se emplea en centrales nucleares y centros de investigación atómica. En cantidades muy reducidas, también está presente en los cigarrillos e incluso se usa en algunas técnicas de fotografía.

En el ámbito de la investigación, el polonio 210 se utiliza en cantidades menores, en microgramos, y solo en las centrales nucleares se halla en mayores concentraciones.

El polonio es mucho más nocivo que el uranio y la ingesta de solo medio miligramo puede ser mortal.

Cuando una persona está irradiada desde dentro, como fue el caso de Alexander Litvinenko, no hay tratamiento de curación. Entonces, los efectos de la intoxicación por polonio no son inmediatos, sino que se perciben a partir de las 36 horas.

Los primeros síntomas son las molestias gastrointestinales y la caída del pelo. A continuación, el hígado y los riñones fallan; se paraliza el metabolismo y poco después sobreviene la muerte.

Si la exposición es reducida, solo suelen aparecer síntomas gastrointestinales. En este caso, es importante llevar una dieta blanda e ingerir mucho líquido para eliminarlo a través de la orina.

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