15 de noviembre de 2019 00:00

La mina de oro subterránea más grande de Ecuador está en operación

Vista de la planta de procesos en el Campamento Las Peñas, que es parte del proyecto aurífero Fruta del Norte, ubicado en Zamora Chinchipe. Foto: Cortesía / Lunding gold

Vista de la planta de procesos en el Campamento Las Peñas, que es parte del proyecto aurífero Fruta del Norte, ubicado en Zamora Chinchipe. Foto: Cortesía / Lunding gold

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Evelyn Tapia

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La operación en Fruta del Norte, la mina de oro más grande del país, arrancó. De los dos túneles subterráneos que son parte del proyecto entran y salen camiones con rocas del tamaño de un balón de básquet. El material será triturado y molido hasta convertirse en polvo o concentrado de oro.

A simple vista parece arena apilada en montañas dentro del centro de acopio, pero se trata de oro en un estado diferente al brillante mineral que se ve en las joyerías.

Desde esta mina saldrán desde diciembre seis camiones cada día hacia el Puerto de Guayaquil. Las exportaciones del mineral se enviarán en formato doré (barras) y concentrado a EE.UU., Alemania, Bulgaria y otros países.

El yacimiento fue descubierto hace 13 años en esta zona de Los Encuentros, en la provincia de Zamora Chinchipe.

En las 300 hectáreas de este terreno, que está cargo de la minera canadiense Lundin Gold desde el 2016, todavía hay vegetación propia del clima tropical y húmedo de la Amazonía. Y rodeado de ese paisaje está el Campamento Las Peñas, en donde se levantó la planta de beneficio.

Este espacio cuenta con maquinaria e infraestructura de gran tamaño como tanques y otros sistemas que permiten obtener el oro de la roca.

En la primera fase de ese proceso, dos molinos (uno conocido como monilo SGA y otro, como molino de bola) reducen el tamaño de la roca. Luego viene la fase de extracción del oro, mediante un proceso de gravedad y flotación en tanques, donde se separa el oro del resto del material. La flotación consiste en usar aire dentro de tanques con agua para que se forme una espuma de la que, al final, sale el concentrado.

La última fase es el proceso de lixiviación, donde se separa el oro restante del mineral.

En Las Peñas también hay un campamento que alberga a unos 1 000 trabajadores, aunque el pico más alto fue en la fase de construcción, cuando se generaron 4 000 empleos.

La operación de la mina se inició ayer 14 de noviembre del 2019, con un acto inaugural efectuado en el área de la concesión. En ese evento participaron autoridades de Gobierno como el vicepresidente Otto Sonnenholzner; el ministro de Energía, Carlos Pérez; y el secretario general de la Presidencia, José Agusto Briones.

Fruta del Norte es un yacimiento aurífero subterráneo con reservas probables de 5,02 millones de onzas de oro, que comenzó a desarrollarse a mediados del 2017 en el país.

Lundin Gold, que ha invertido USD 1 000 millones, espera producir 310 000 onzas de oro cada año, en promedio, en los 15 años de vida útil de la mina.

Entre las obras desarrolladas están la planta de procesos, los sistemas de manejo de agua, instalaciones superficiales de apoyo y 50 kilómetros de vías.
“Estamos orgullosos de inaugurar Fruta del Norte. Es el esfuerzo colectivo de todos nuestros equipos. Además, es grato saber que Fruta del Norte seguirá contribuyendo en términos tributarios, de empleo, compra local, diversificación económica, educación y capacitación”, dijo Ron Hochstein, presidente y director ejecutivo de Lundin Gold, durante el evento inaugural.
Carlos Punín, alcalde del cantón El Pangui, destacó que Fruta del Norte contribuirá con USD 180 000 para un proyecto de agua potable y alcantarillado que se implementará en el sector Kunki.

“El proyecto se está calificando en la Subsecretaría amazónica y esperamos que en los próximos días se apruebe esto que es un sueño de la ciudadanía”, comentó.

Kelly Moncayo, presidenta del Gobierno parroquial de Los Encuentros, lamentó que los sectores amazónicos aún no palpen en obras públicas los beneficios económicos de la actividad minera.

“En Los Encuentros hay 119,15 km de vías sin asfalto y estamos aún sin iluminación. Esperamos que se vean los beneficios en la comunidad y su calidad de vida. Esperamos que la minería sea un aliado estratégico”, enfatizó.
El Segundo Mandatario hizo un llamado a los líderes comunitarios y políticos a apoyar la gestión de la minería legal y no usar la “bandera del medioambiente” como un pretexto para oponerse a esta actividad.

En Fruta del Norte se proyecta una inversión total de USD
2 700 millones y se espera generar 7 887 millones en exportaciones hasta el 2034.

El Estado recibirá USD 1 961 millones por tributos, pago de patentes, utilidades y regalías.

Se trata del segundo proyecto minero a gran escala que empieza a producir. El primero fue Mirador, que es de cobre y está a cargo de Ecuacorriente.

Las primeras 392 toneladas de concentrado de cobre de esta mina fueron transportadas entre el martes y miércoles de esta semana hacia el puerto de Guayaquil. En total, la primera exportación será de 19 384 toneladas, que se llevará a cabo en los próximos días y tendrá como destino China.

Según el Vicepresidente de la República, la operación de los proyectos Fruta del Norte y Mirador representan el 1% del Producto Interno Bruto (PIB)del Ecuador.

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