3 de February de 2012 12:44

Estudio señala que la malaria es dos veces más letal de lo que se cree

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La malaria causa la muerte de más de 1,2 millones de personas por año a nivel mundial, casi el doble de lo que se pensaba, según una nueva investigación publicada el viernes, que cuestiona años de creencias sobre la enfermedad transmitida por mosquitos.

Los estudios anteriores dejaron de lado cientos de miles de muertes porque suponían erróneamente que la malaria provocaba el deceso sobre todo de bebés y focalizaron sus hallazgos en los menores de 5 años, indicó el estudio del Instituto para la Medición y Evaluación de la Salud en Estados Unidos (IHME por su sigla en inglés).

La nueva investigación, publicada en la revista médica The Lancet, reveló que el 42 por ciento de las muertes en realidad se produce en niños mayores y adultos.

La cifra más elevada de víctimas mostró la necesidad de incrementar la financiación para luchar contra la malaria, aún cuando los gobiernos tenían la presión se recortar sus cuentas en medio de la crisis económica mundial, dijeron los expertos. "Uno aprende en la escuela de medicina que las personas expuestas a la malaria cuando son niños desarrollan inmunidad y rara vez mueren de malaria cuando son adultos", dijo Christopher Murray, quien lideró el estudio como director del IHME. "Lo que hallamos en los registros hospitalarios, de muertes, sondeos y otras fuentes muestra sencillamente que eso no es así", agregó.

En su trabajo, que empleó datos nuevos y modelos computarizados para construir una base de datos histórica de entre 1980 y el 2010, los investigadores hallaron que más de 78.000 chicos de 5 a 14 años, y más de 445 000 personas mayores de 15 años murieron de malaria en el 2010.

Eso implica que más de cuatro de cada 10 del total de muertes por malaria fueron en personas mayores de 5 años. En general, las muertes mundiales por malaria treparon desde 995 000 en 1980 a un pico de 1,8 millones en el 2004, para luego descender a 1,2 millones en el 2010, reveló el estudio.

El último informe global de la Organización Mundial de la Salud (OMS) señaló que el número estimado de muertes por malaria o paludismo cayó a 655.000 en el 2010, es decir casi la mitad de lo que marca el estudio del IHME. No obstante, la OMS dijo el viernes que mantenía sus cifras y dijo que gran parte de los datos usados en el estudio publicado en The Lancet se habían basado en testimonios verbales de parientes sobre cómo habían muerto las personas, y no en diagnósticos por muestras positivas de laboratorio. "Por lo tanto, diríamos nuevamente que la gran mayoría de las muertes serían en niños menores de 5 años y nos mantenemos en nuestras estimaciones", señaló el portavoz de la agencia de Naciones Unidas, Gregory Hartl, en conferencia de prensa desde Ginebra.

PANORAMA GENERAL

Tanto el nuevo estudio como el de la OMS mostraron una tendencia a la baja en la cantidad de muertes en los últimos años, sobre todo gracias al uso de medicamentos contra la malaria y de mosquiteros tratados con insecticida.

Los nuevos resultados son parte de una serie en proceso generada por el Estudio 2010 de Carga Global de Enfermedades, Lesiones y Factores de Riesgo.

Las tendencias mundiales en cuanto a muertes infantiles y maternas, y cáncer de mama y de cuello de útero fueron publicadas en año pasado y se darán a conocer más en los próximos meses.

La malaria es endémica en más de 100 países pero puede evitarse mediante el uso de mosquiteros y aerosoles insecticidas para mantener alejados a los mosquitos que portan la enfermedad.

Los medicamentos efectivos contra la malaria, conocidos como terapias combinadas en base a artemisinina o ACT, pueden curar la infección pero el acceso a ellos suele ser limitado en los países pobres, donde la financiación es escasa y los servicios de salud, deficientes.

Los investigadores del IHME dijeron que gran parte del descenso en las muertes se debió a esfuerzos del Fondo Mundial de lucha contra el sida, la malaria y la tuberculosis -lanzado en el 2001- y a otras iniciativas, como la Campaña contra la Malaria de la OMS. "Hemos visto un enorme aumento tanto en la financiación como en la atención política brindada a la malaria durante la última década, y eso está teniendo un impacto concreto", dijo Alan Lopez, de la Universidad de Queensland y uno de los co-autores del estudio.

Los investigadores también advirtieron, como lo hizo la OMS en su informe sobre malaria de diciembre del 2010, que los recientes triunfos en la lucha contra la enfermedad podrían revertirse si los problemas económicos globales reducen los esfuerzos en financiación.

En un anuncio en noviembre del 2011 el Fondo Mundial indicó que cancelaría su siguiente ronda de financiación, "lo que nubla el futuro de los programas contra la malaria". "Si el Fondo Mundial está debilitado, el mundo podría perder el 40 por ciento de todos los fondos destinados a combatir la malaria", dijo Stephen Lim, también del IHME y co-autor del estudio.

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