14 de julio de 2015 06:16

La NASA en cuenta regresiva: New Horizons a punto de rozar Plutón

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Agencia AFP
MIami

La nave no tripulada New Horizons que fue lanzada por la NASA hacia lo desconocido llegará este martes a su punto más cercano de Plutón, lo que permitirá a los científicos ver por primera vez de cerca la superficie del planeta enano.

Pero aún había algunas inquietudes el lunes, cuando la nave de USD 700 millones aceleraba su viaje hacia la última frontera conocida del Sistema Solar.

Según el principal investigador de la misión, Alan Stern, hay una posibilidad en 10 000 que la sonda sea destruida si colisiona con alguno de los numerosos residuos que orbitan el Sistema Solar junto a Plutón, un astro que durante mucho tiempo fue considerado un planeta en toda regla hasta que en 2006 cayó de categoría.

El momento en que New Horizons estará más cerca del planeta enano será el martes a las 11:49 GMT, cuando la nave del tamaño de un piano sobrevolará su superficie a 49,570 kilómetros por hora.

Pero la primera sonda que verá de cerca un cuerpo celeste inexplorado desde las misiones Voyager de los años '70 estará muy ocupada tomando fotos y recogiendo datos, así que llamará a casa más tarde.

New Horizons enviará su primera señal a la Tierra a las 20:20 GMT. Y este mensaje demorará cerca de cinco horas en llegar a los científicos.

Ello quiere decir que la NASA no podrá anunciar, hasta 13 horas después del sobrevuelo -a la 01:02 GMT del miércoles- si la nave sobrevivió o no al encuentro de alta velocidad.

La mayor aproximación está fijada para las (11:49 GMT) .

“La nave está a 47 000 millas de Pluton, realizando tomas a una milla por pixel (de resolución)”, tweeteó el equipo de New Horizons de la NASA en la mañana del martes.

Stern había señalado la víspera que los expertos investigaron las posibilidades de que haya desechos en torno a Plutón y no hallaron grandes motivos de preocupación.

De todos modos, los vuelos espaciales son un negocio peligroso: Stern se refirió al Cinturón de Kuiper -el amplio anillo de escombros que rodea el Sistema Solar y donde reside Plutón-, como “más o menos una galería de tiro, donde hay muchos pequeños cometas primordiales y otros objetos más pequeños que Plutón”.

Nunca antes una nave se había aventurado hasta el Cinturón de Kuiper y New Horizons lleva viajando hasta allí más de nueve años, en un recorrido unos 5 000 millones de kilómetros.

“Estamos volando hacia lo desconocido”, dijo Stern a periodistas.

Nuevos descubrimientos
Lo que se sabe hasta ahora de Plutón probablemente cabría en un par de páginas, dijo Stern. En cambio, los datos que enviará New Horizons -si todo sale bien- permitirán escribir libros de texto enteros sobre este misterioso cuerpo celestial.

Por ahora, la pionera misión de la NASA ha podido confirmar la existencia de una capa de hielo polar en Plutón y halló nitrógeno escapando de su atmósfera.

Stern también dijo que el planeta enano, con un radio de 1 185 km, es un poco mayor de lo que se pensaba. Y se esperan muchos más detalles en los próximos días.

“En 24 horas, la calidad de la resolución de nuestra imágenes pasará de 15 Km por píxel, a menos de 100 metros por píxel”, dijo Cathy Olkin, científica adjunta del proyecto. “Veremos cuán altas son las montañas y cuán bajos son los valles”.

Luego los científicos verán el amanecer y el atardecer en la parte trasera -inexplorada- de Plutón; crearán una imagen completa del astro y sus cinco satélites; y harán un estudio del polvo del Sistema Solar exterior y de la atmósfera en torno a Plutón y su luna mayor, Caronte.

Según John Grunsfeld, administrador asociado de la misión científica de la NASA , conocer detalles de Plutón ha capturado la atención del público porque revela novedades sobre el origen de la Tierra y genera preguntas mayores, como por ejemplo si es posible la vida extraterrestre.

“El sistema de Plutón es un fósil de los comienzos de nuestro Sistema Solar”, dijo Grunsfeld. “Ahora sabremos de dónde venimos (...) Esto abre un nuevo reino en la exploración”.

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