28 de abril de 2015 17:20

La sonda 'Messenger' de la NASA tendrá un final espectacular

'Messenger' fotografió la  superficie de Mercurio, el planeta ubicado más cerca del Sol. Foto: NASA.

'Messenger' fotografió la superficie de Mercurio, el planeta ubicado más cerca del Sol. Foto: NASA.

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Agencia DPA

Si todo transcurre según lo previsto, el  próximo jueves (7 de mayo)  la sonda 'Messenger' se estrellará en Mercurio, poniendo fin así a más de diez años de investigaciones.

Para entonces se habrá agotado todo el combustible y la sonda impactará en el planeta más cercano al Sol a una velocidad de cuatro kilómetros por segundo, dejando un cráter
de unos 16 metros de diámetro.

"La sonda dejará de funcionar, pero consideramos que la misión de 'Messenger' fue todo un éxito", afirmó el director de ciencia de la  NASA John Grunsfeld.

"Al mismo tiempo, ahora comienza una misión  mucho más larga, que consiste en analizar los datos que permitirán conocer los secretos científicos de Mercurio" dijo Grunsfeld.  

La sonda ha tomado más  de 25 0000 fotografías y recopilado grandes cantidades de información.  'Messeger' llevó a cabo en parte un trabajo pionero. Despegó en agosto de 2004 desde el centro espacial de Cabo Cañaveral, en Florida, después de más de tres décadas sin una sola misión a Mercurio.

'Mariner 10', su única predecesora, sólo había cartografiado la mitad de la superficie del planeta, de cuya existencia se tiene conocimiento desde hace más de 3 000 años. Desde el inicio de la misión, 'Messenger' recorrió más de 12 000 millas.

La sonda, de unos 500 kilogramos, llegó a la órbita de  Mercurio en 2011. En realidad su objetivo era dar una sola vuelta alrededor de un planeta que tiene aproximadamente el tamaño de la Luna. Pero como las circunstancias fueron favorables y había  suficiente combustible, la misión se prolongó en dos ocasiones, por lo que duró cuatro años más.

'Messenger' no se encontró con un planeta especialmente acogedor, como ya tenía claro la NASA antes del inicio de la misión. Durante la noche las temperaturas de Mercurio bajan hasta los -200 grados Celsius, mientras que durante el día llegan a superar los 400. Y el sol se pone sólo una vez cada 88 días terrestres, el tiempo que dura un día en Mercurio.

'Messenger' sorprendió a los investigadores con sus fotografías y datos de este planeta. Protegida del calor por un escudo de cerámica especial y equipada con ocho instrumentos científicos, la sonda descubrió una inesperada y fuerte actividad volcánica, una insospechada escasez de hierro en la superficie e indicios de la existencia de agua.

Además, 'Messenger' fotografió la última zona todavía desconocida del planeta. 'Por primera vez en la historia tenemos un conocimiento real sobre Mercurio, que lo presenta como una parte fascinante de nuestro Sistema Solar', explicó Grunsfeld.

La NASA estará en contacto con 'Messenger'  hasta aproximadamente diez minutos antes de que se estrelle. Después tocará decir adiós, sin poder siquiera dar una última mirada a la sonda, que se estrellará en la cara oculta para la Tierra.

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