6 de February de 2013 16:19

Planetas potencialmente habitables alrededor de estrellas “enanas rojas”

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Numerosos planetas potencialmente habitables de un tamaño similar al de la Tierra están en órbita alrededor de las estrellas llamadas “enanas rojas”, más pequeñas y menos calientes que el sol aunque muy frecuentes en nuestra galaxia, la Vía Láctea, según los investigadores.

En un estudio publicado este miércoles, que se basa en un catálogo de exoplanetas descubiertos por el telescopio estadounidense Kepler, los astrónomos del Centro de Astrofísica de la Universidad de Harvard (CfA) estiman que el 6% de las “enanas rojas” cuenta con planetas de un tamaño similar a la Tierra y potencialmente habitables.

En la medida que estas “enanas rojas” son las estrellas más frecuentes en nuestra galaxia, el exoplaneta hermano de la Tierra más próximo se encontraría sólo a 13 años luz (un año luz equivale a 9 460 000 millones de kilómetros) de nuestro planeta, según estos científicos.

 “Pensamos que deberíamos explorar vastas distancias para encontrar un planeta como la Tierra, pero ahora nos damos cuenta de que otro planeta como la Tierra se encuentra probablemente en nuestro vecindario cósmico, esperando a ser descubierto”, reveló Courtney Dressing, una astrónoma de la Universidad de Harvard, y principal autora del estudio.

Pese a que las “enanas rojas” son más pequeñas y menos calientes que demás estrellas como nuestro sol, ofrecen condiciones propicias a los planetas como la Tierra, explicó.

Una “enana roja” media alcanza únicamente el tercio del tamaño de sol y es un millar de veces menos brillante y ninguna de éstas es visible desde la Tierra a simple vista.

Estos científicos identificaron 95 planetas en órbita alrededor de las “enanas rojas” que podrían ser habitables. Pero sólo tres, o un 6% de entre ellos, cuentan con las temperaturas y el tamaño próximo al de la Tierra.

“Esa tasa hace pensar que será mucho más fácil buscar vida más allá de nuestro sistema solar de lo que pensamos”, subrayó David Charbonneau, coautor del estudio.

Sin embargo, no hay que perder de vista que un exoplaneta habitable alrededor de una “enana roja” sería un mundo muy diferente al nuestro, ya que estos planetas están cerca de las estrellas.

Pero eso no impediría que siguiera existiendo vida, con una atmósfera suficientemente espesa o con océanos suficientemente profundos para distribuir el calor alrededor del planeta.

Además, como las “enanas rojas” tienen una existencia más longeva que la de estrellas como el sol, los exoplanetas alrededor son mucho más viejos y la vida sería también más antigua.

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