27 de March de 2012 09:30

Mariposas duermen en grupo como mecanismo de defensa

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Científicos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en ingles) confirmaron hoy que dormir en grupos pequeños es un mecanismo útil de defensa en el reino animal, especialmente en el caso de los insectos. Susan Finkbeiner, estudiante de la Universidad de California, en Irvine (Estados Unidos) y que trabaja en el Smithsonian en Panamá y Costa Rica, estudió a la brillante y colorida (y de mal sabor) mariposa de enredadera de maracuyá, por su habitual comportamiento de dormir en grupo.

Finkbeiner se inspiró en las observaciones realizadas en torno a 1800 por los naturalistas sobre los "dormitorios comunales" de la mariposa de Heliconius. Usualmente, se explica que grupos de aves, murciélagos, primates e insectos duerman juntos por motivos de seguridad o "conversaciones íntimas" cuando los individuos comunican la localización de recursos o se aparean con otros.

Sin embargo, era necesario comprobar la utilidad de dormitar en grupo en la naturaleza, en el caso de las Heliconius. Finkbeiner elaboró modelos, patrones de mariposas impresos en color con papel de baja reflexión, con verdaderos pigmentos de alas de mariposa pintados en la superficie. El segundo paso fue asegurarse de que se vieran naturales a las aves, las cuales tienen cuatro sensores de colores en contraste a los seres humanos, que únicamente poseen tres. Finkbeiner colocó grupos con distintas cantidades de modelos individuales en el ambiente tropical y luego registró el daño causado por los pájaros que intentaban capturar a los insectos.

El estudio demostró que es más seguro dormir en un grupo de cinco que en un grupo de dos, pero no tan seguro como dormir en un grupo de diez. No obstante, aún debe ser respondida una pregunta clave: ¿por qué es más seguro dormitar en un grupo de mediana cantidad que en un grupo mayor?

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