28 de noviembre de 2014 15:52

Astrónomos exploran el Universo en busca de la nueva Tierra

exoplaneta Kepler 22b

Los científicos tienen la esperanza de encontrar planetas que podrían salvar a la humanidad de una "posible extinción".

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Redacción Elcomercio.com

¿La Tierra será el único planeta habitado?, es una de las preguntas más antiguas que se ha formulado la humanidad. Y aunque no hay una respuesta específica a esta interrogante, científicos, astrónomos y estudiosos se han dado la tarea de buscar planetas 'gemelos' al nuestro, con la esperanza de que pudieran albergar vida tal como la conocemos. 

En la actualidad ya se ha confirmado la existencia de 1 855 exoplanetas (es decir planetas que orbitan estrellas distintas al Sol), y otros más de 4 500 están en proceso de confirmación.

En 1995, Michel Mayor y Didier Queloz, de la Universidad de Ginebra, descubrieron el primer exoplaneta, 51 Pegasi b. Desde aquella fecha la lista de exoplanetas confirmados crece casi a diario. Del gran número de confirmados, 21 son potencialmente habitables, pero de estos, solo 10 tendrían más posibilidades por tener el índice de similitud a la Tierra (IST, por sus siglas en inglés), más alto, según detalla el Laboratorio de Habitabilidad Planetaria de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo.

Estos mundos que orbitan alrededor de otras estrellas hacen soñar a los científicos y al resto de la humanidad en la posibilidad de encontrar planetas que podrían salvar a la humanidad de una "posible extinción".

Para determinar si un planeta es similar a la Tierra, según explica el astrónomo Ericson López, director del Observatorio Astronómico de Quito y catedrático universitario, los científicos -en primer lugar- buscan estrellas que tengan características similares al Sol tanto en color, brillo, luminosidad, masa, temperatura, microturbulencias, entre otras.

Después de encontrarlas, asegura López, se observa a los planetas cuando pasan frente de su estrella central, “lo que sería como un microeclipse”. Se tamiza esa información y se encuentra planetas que tengan características similares al nuestro, es decir que sean rocosos, y que posean condiciones de habitabilidad.

Entre estas condiciones necesarias está la energía, "es la más importante", asegura el astrónomo, y que además, se encuentren en la región de habitabilidad estelar. "Que no estén ni muy cerca, ni muy lejos de la estrella central, ya que es posible que ahí el agua esté en forma líquida".

De los 10 exoplanetas con mayores condiciones de habitabilidad encontrados, el más parecido a la Tierra es el Gliese 667Cc. Esta es una 'Supertierra' descubierta en noviembre de 2011. Se encuentra a unos 22 años luz (es decir, a unos 211 billones de km.), y su Índice de Similitud con la Tierra es del 84%. Este sería el más parecido a nuestro mundo de todos los exoplanetas descubiertos hasta ahora.

Pero, en la actualidad, aunque se encuentre (en algún momento) un planeta gemelo a la Tierra "no seríamos capaces de viajar hasta allá, porque están a millones de kilómetros, y no tenemos la tecnología necesaria para hacer un viaje de esos", concluye López.

Lista de los 10 exoplanetas con mayores condiciones de habitabilidad

- Gliese 667Cc (a 22 años luz de distancia desde la Tierra)
Gliese 832 c (a 16 años luz)
Kepler 283 (1 200 años luz)
HD 40307 (a 42 años luz)
Kapteyn b (a 12 años luz)
Kepler 62 f (12 años luz)
Kepler 186 f ( 492,3 años luz)
Gliese 581 g (20, 3 años luz)
Kepler 22 b (600 años luz)
HD 85512 b​ (35,4 años luz)

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