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Los tres casos de meningitis que se detectaron en una escuela de Mapasingue Oeste, encendieron las alertas en Guayaquil. El desconocimiento de las causas y de las formas de transmisión de la enfermedad generaron temor entre la comunidad, más aún cuando un niño de 7 años falleció.

Los especialistas coinciden en que si bien la meningitis es una enfermedad mortal, pues provoca la inflamación de las meninges (membrana que cubre el cerebro y la médula espinal) la clave está en detectar sus síntomas a tiempo. Esto ayudará a tener un diagnóstico efectivo.

El pediatra Galo Reyes asegura que para llegar a ese diagnóstico hay que tener en claro si la meningitis es viral o bacteriana. La viral, explica, es generada por distintos tipos de virus, entre ellos enterovirus, herpes, varicela, sarampión y hasta rubéola.

En el caso de los enterovirus, la enfermedad puede ser transmitida por contacto con secreciones respiratorias de una persona infectada o a través de las heces.

Según Reyes, los síntomas de la meningitis viral (también conocida como aséptica) aparecen entre tres y seis días luego del contacto con el virus.

Generalmente, se inicia con fiebre repentina, dolor de cabeza, rigidez de cuello y malestar general. En algunos casos, según el virus, puede provocar resfriado, faringitis, síntomas gastrointestinales (diarrea y vómitos) y problemas respiratorios.

Estos últimos signos ayudan a diferenciarla de la bacteriana, mucho más agresiva. Incluso requiere medidas de aislamiento para evitar su propagación.

La meningitis bacteriana es causada por varios agentes. Pero el doctor Carlos Pizza recalca que tres organismos son los más frecuentes: el haemophilus influenzae, la neisseria meningitidis (meningococo) y el streptococcus pneumoniae (neumococo). Estos son los responsables del 70% al 85% de los casos de meningitis bacterianas.

El haemophilus se presenta en niños de entre 3 meses y 6 años de edad. La infección se asocia con frecuencia a faringitis y otitis (inflamación de oído).

La meningitis por neumococo es más común en adultos. Suele aparecer tras un trauma craneal.

La neisseria meningitidis o meningococo es la que se presentó hace poco en Guayaquil. Orly Oyague, presidente de la Federación Médica Ecuatoriana, explica que hay varios tipos de esta bacteria (A, B, C, D, X, Y...). En total son 12 serogrupos, cinco de ellos (A, B, C, W135 y X) pueden causar epidemias.

Reportes de la OMS indican que la enfermedad meningocócica apareció por vez primera en 1805, en Suiza. La bacteria fue identificada en 1887. Una de las zonas más vulnerables a este mal es la zona de África, específicamente el llamado cinturón de la meningitis que se extiende desde Senegal hasta Etiopía. El hacinamiento y las condiciones de la estación seca (frío y fuertes vientos) facilitan la transmisión.

Pizza explica que la bacteria ingresa por las fosas nasales, se aloja en las mucosas y pasa a la sangre causando septicemia (infección general). Por el torrente sanguíneo llega a las meninges, generando edema cerebral, presión intracraneal, alteración del flujo sanguíneo cerebral, secuelas neurológicas hasta la muerte.

Para gran parte de los tipos de meningococo hay vacunas efectivas. En el país, por ejemplo, circulan dosis contra los tipos A, C y la W135. El organismo tarda 15 días para crear anticuerpos contra estas cepas. Pero la doctora Carmen Muso recalca que para la de tipo B no hay un compuesto. En Cuba se ha desarrollado una mezcla experimental. Noruega y los Países Bajos tienen otras, pero para cepas específicas que generan brotes en su territorio.

Y es justo este tipo de bacteria, la B, la que provocó un brote en la escuela de Mapasingue Oeste. Según los especialistas, esta es una de las más letales. Su naturaleza cambiante ha evitado la generación de una vacuna.

Pese a estos últimos casos, los cuadros de meningitis bacteriana son poco frecuentes. El jefe del área de Epidemiología de la Dirección de Salud del Guayas, Luis Mena, indica que en Guayaquil desde el año 2000 se han detectado unos 30 casos. El 2004 fue el año pico con siete personas contagiadas.

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