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Alexander von Humboldt escaló el nevado Chimborazo el 23 de junio de 1802. Tenía 33 años y escribió que fue una de las experiencias más intensas de su vida. “A los 5 800 metros sobre el nivel del mar, mis encías y labios sangraban. Todo estaba cubierto de nieve”.En 1880, Edward Whymper subió a la cima. En el trayecto apuntó y dibujó los detalles de los paisajes de las cumbres. Describió cada detalle de su travesía.

“No necesito decir que el tiempo volaba (') Después de una hora llegamos al pie de la cumbre occidental. La nieve era firme. Estuvimos en la cima cerca de las cuatro de la tarde”, rememora en su libro ‘Viajes a través de los grandes Andes del Ecuador’ publicado en Londres en 1 892. En su bitácora también incluyó el primer mapa del nevado con glaciares grandes y voluminosos.

En la universidad de Dusseldorf, en Alemania, el reconocido geógrafo, Ekehart Jordan, analiza los mapas y relatos de estos científicos. Hace cuatro meses, difundió el mapa actualizado del Chimborazo que muestra que las vastas cantidades de nieve, que vieron los expedicionarios, cada vez disminuyen. El nevado tiene 18 glaciares. Los más afectados son Reiss, Stubel y Thielmann. Están ubicados en la zona occidental. En total, el coloso ha perdido más del 33% del volumen de nieve en las últimas décadas.

Para comprobarlo, recorrió el nevado 20 veces y durante 10 años. El reconocido andinista Marco Cruz lo acompañó en la investigación. Recuerda que se usó un GPS, brújulas y muchos cuadernos de apuntes para hacer el mapa. “Ekehart es un estudioso de los glaciares. Él tiene los últimos estudios de cómo está afectando el calentamiento global”.

En las tardes soleadas y despejadas, desde el refugio de techo de paja que tiene Cruz cerca del nevado, se observa al Chimborazo moteado de poca nieve en las cumbres. Las faldas tienen tonalidades ocres. El montañista sostiene que a más del incremento de la temperatura, el principal problema para la disminución de nieve es la caída de ceniza del volcán Tungurahua.

“La nieve es como un espejo. La energía del sol choca contra la nieve y regresa a la atmósfera. Este fenómeno se llama albedo. Pero cuando la nieve está cubierta de ceniza, la nieve absorbe el 80% de la energía”. Esto provoca que la nieve se derrita.

El refugio de Cruz se llama Estrella del Chimborazo y está ubicado en la vía Riobamba-Guaranda. Allí, al atardecer, los indígenas salen con sus borregos que corretean por los pastos húmedos.

Otros sacan a sus caballos que galopan libres, raudos. Con la crin al viento. José Quishpe es corpulento, de pómulos grandes y de cejas negras y pobladas. Dice que en Pulingí, una de las comunas más cercanas al nevado, los abuelos cuentan que antes de que lleguen los españoles, se adoraba al Chimborazo. “Le decían ‘Taita’ que significa padre. Era padre porque daba agua para cultivar y paja para hacer las chocitas. Ahora se está secando”.

El nevado es una de las principales fuentes de agua de la Sierra Centro. De los glaciares Totorillas y Escombros nacen las vertientes del río Chimborazo y de Reiss, Spruce y Abraspungo el río Ambato. El Mocha se origina de los glaciares Hans Meyer, Reschreiter, Carlos Zambrano y Teodoro Wolf. Cuando ve el nevado, Marco Cruz suspira y afirma que la montaña está enferma y que si desaparece la nieve, se secarán los ríos y los páramos por donde corretean las vicuñas de grandes ojos, crece la chuquiragua de pétalos anaranjados y donde todavía vuela el curiquingue. Teme que la imagen del Chimborazo cubierto de nieve solo se mire en los dibujos de Whymper y en los relatos de Humboldt.
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