18 de November de 2012 00:03

La pelea por el banano se reedita

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Ecuador sobrevivió a la ‘Guerra del banano’ con la Unión Europea (UE), que duró 20 años. Sigue siendo el primer exportador mundial de la fruta y es dueño del 40% del mercado comunitario europeo.

La disputa legal se inició en 1993, cuando ese grupo de países anunció el cambio de sistema de licencias de importación, por otro arancelario, que discriminaba a la fruta latinoamericana.

Esa ‘guerra’ fue ganada en el 2009 ante la Organización Mundial de Comercio (OMC), con la disposición de reducir progresivamente el arancel desde los 175 euros por tonelada, hasta los 114 euros en 10 años. La disputa fue cerrada hace una semana, con la rúbrica de los países participantes.

Sin embargo, un nuevo frente de defensa debe asumir Ecuador: contrarrestar los beneficios obtenidos por los países vecinos, para vender en mejores condiciones su fruta al bloque comunitario.

Para Manuel Chiriboga, investigador y experto en comercio exterior, la victoria sellada hace una semana pudiera resultar pasajera si es que Ecuador no traza una nueva línea de acercamiento con la UE, para cerrar definitivamente un acuerdo de asociación.

De no lograr esa meta máximo a inicios del 2013, el temor de perder ese mercado será reeditado.

Mientras Ecuador lideraba ese litigio, sus competidores latinoamericanos negociaban un acuerdo comercial más ventajoso para el banano con la UE. En ese grupo están Honduras, Guatemala, Costa Rica, Panamá y Colombia.

Ellos lograron reducir el arancel en una base menor de la que accede Ecuador, es decir, desde los 145 euros por tonelada hasta los 75 en 10 años. De ratificarse ese acuerdo el próximo año, la caja de banano nacional será 20 centavos más costosa que la de ellos.

“Esto nos desplazará paulatinamente como el principal proveedor de la Unión Europea. El impacto se verá en tres o cuatro años”, a criterio de Chiriboga.

Así es como el vértigo de dos décadas por el temor de caer del sitial de primer exportador de banano mundial, vuelve a escena.

Terminada la ‘guerra’ comercial, el mercado europeo quedó accesible para muchos países, según Chiriboga. Pero también riesgoso para Ecuador debido a este nuevo escenario, agrega Eduardo Ledesma, director de la Asociación de Exportadores de Banano del Ecuador (AEBE).

Si bien el conflicto terminó oficialmente el 8 de noviembre pasado, la victoria del litigio comenzó a dejar resultados desde el 2010, cuando se inició la desgravación arancelaria para el país.

Con la conversión a dólares, la tonelada de fruta nacional es ahora USD 54,60 más barata para los importadores europeos. Pero eso ya no alcanza para contrarrestar la ventaja de otros países latinos.

El equipo negociador ecuatoriano se retiró de las mesas de diálogo con Europa en el 2009, porque no respetaba el acuerdo de Ginebra de ese año, donde establecía la desgravación arancelaria.

“Pero no contábamos con que, por separado, la Unión Europea daría beneficios adicionales a nuestros vecinos”, dijo Ledesma.

Si bien esa presión originó que se cumpliera con lo fijado por la OMC, sin negociaciones comerciales el escenario es tan complejo como el que duró 20 años.

Para Luis Noblecilla, productor bananero de Santa Rosa (El Oro), el sector siempre estuvo pendiente de que Ecuador redujera el arancel con la UE, para recibir mejores ingresos por cada caja.

Sin embargo, cree que el poco tiempo de la vigencia de la desgravación, más la crisis financiera europea y el irrespeto al precio oficial casa adentro (USD 5,50), impiden ver esos resultados.

“Los productores aún no ven cuantificada esa ventaja, pero ya por cuestiones internas”.

Mesas de negociación

Para el próximo mes están convocadas las mesas de negociación entre productores, exportadores y autoridades gubernamentales, para definir las políticas bananeras en el 2013.  

En esa cita no  solo se discutirá el precio mínimo referencial, sino la posibilidad de aplicar medidas que ayuden a mejorar la productividad a corto y largo plazos de la fruta.   

El Ministerio de Agricultura anunció, durante la Cumbre Mundial de Banano, que impulsará la reconversión de las plantaciones de la fruta a otros cultivos más rentables, como la siembra de árboles maderables. 

El país superó las crisis con la UE  

Acostumbrado a vender sobre el millón de toneladas de banano a Europa, en el 2003 Ecuador registró un bajón en sus envíos.

Ese año exportó al bloque comunitario 800 000 toneladas de fruta. Ecuador siguió somo primer proveedor, pero los países ACP (África, Caribe y Pacífico) aprovecharon que no pagaban aranceles, para vender su  alta producción. La participación del mercado de Ecuador en la UE se redujo al 35%, una proporción de la cual no ha bajado en el histórico, según registros de AEBE.   

En el 2009, cuando la crisis financiera internacional motivó cautela en los pedidos, la venta  a ese mercado se redujo 5,2% comparado con el año que le precedió.    

En el 2011, el país colocó a ese destino 1,3 millones de toneladas, que generaron divisas al país por encima de los USD 2 000 millones. Este es el primer producto exportable no petrolero del país.

Para el cierre del 2012, las previsiones son desalentadoras.

La caída prevista está entre los 15 millones y 20 millones de cajas, según la Asociación de la Industria Bananera del Ecuador. Equivale a unos USD 150 millones, de acuerdo a  cálculos de Cecilio Jalil, director  del gremio.  

Esos resultados responden a la baja productividad en las plantaciones, debido al exceso de lluvias en el invierno pasado, que ayudó a proliferar la infestación del hongo de la  sigatoka negra.

Ese tema será expuesto por los productores el 21 de noviembre, cuando analicen  el nuevo precio de la caja para el 2013, pues representa más costos en insumos. Para Jalil, el precio de USD 5,50 debiera mantenerse en temporada baja y subir a USD 6 en la alta.  

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