20 de junio de 2014 18:15

La inversión en cacao florece en América Latina

En El Pangui. Óscar Romero, de la Asociación de Cafetaleros y cacao del cantón. Foto: Eduardo Terán/ EL COMERCIO
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Agencia Reuters
Londres

Un mercado de cacao en alza, alentado por déficits de oferta, está impulsando en América Latina un auge de la plantación a gran escala

La historia de éxitos del cultivo de cacao a escala industrial es limitada, con proyectos en Asia que han cojeado por enfermedades y la competencia de otras plantaciones como la palma y el caucho.

No obstante, los inversores dicen que la situación ha madurado porque los productores de pequeña escala del oeste africano tienen problemas para satisfacer la demanda, mientras que los proyectos en América Latina están ofreciendo resultados alentadores, con un rendimiento por árbol mucho mayor.

Según la Organización Internacional del Cacao (ICCO por su sigla en inglés), la producción mundial del grano no alcanzará a cubrir la demanda por segundo año consecutivo en la temporada 2013/14, pese a un récord de producción en Costa de Marfil.

Los precios del cacao se están negociando en máximos de tres años esta semana, apoyados en el temor a que el crecimiento de la oferta no pueda, de nuevo, satisfacer la demanda en 2014/15.

El occidente de Africa produce cerca de dos tercios del cacao del mundo y en los dos principales países, Costa de Marfil y Ghana, hay precios fijos para los cultivadores que son muchos menores a los de los mercados internacionales.

"En la medida en que los agricultores del oeste de Africa no vean el dinero, hay una oportunidad fuera de la región", dijo Bill Randall, director gerente del grupo de capital privado Pacific Agri Capital.

La empresa ha ayudado a financiar una finca de 3 000 hectáreas de cacao en Perú y está trabajando para un proyecto de 1.000 hectáreas en Colombia.

Randall dijo que el interés inversor proviene en general de fondos de familias o personas con un gran patrimonio de Europa y Estados Unidos, y comparó el nuevo apetito por involucrarse con el cacao con lo que ya ha pasado con las viñas.

"Una materia prima que se vende como un producto de lujo, como el chocolate o el vino, tiene atractivo para estos inversores", dijo Randall.

Se espera que América Latina produzca cerca de un 16 por ciento de todo el cacao del mundo en 2013/2014, según ICCO.

Nestlé y otros muestran interés

Quienes venden árboles de cacao en América Latina dicen que han notado un aumento del interés de empresas por plantar o proyectar grandes fincas.

Cimarron Cocoa, un productor y vivero de Ecuador, ha desarrollado cacaoteros de alto rendimiento y con mejor tolerancia a una enfermedad, que recién se plantó para uso comercial hace siete años.

La variedad Sacha Gold se ha plantado en Ecuador y Colombia hasta ahora.

"Nos han visitado del departamento de investigación de Nestle y gente que está planeando proyectos a gran escala en Colombia y Guatemala para ver lo que estamos haciendo", dijo George Loquvam, gerente general y uno de los fundadores de la empresa.

"Vendimos unos 700 000 árboles en los últimos dos años y esperamos vender 600 000 árboles en 2014", añadió.

Los operadores de cacao y los fabricantes de chocolates también se han involucrado en grandes proyectos, incluyendo a la marca alemana de chocolates Ritter Sport, que tiene 2 000 hectáreas de tierra en Nicaragua.

Dennis Melka, presidente del directorio y fundador de United Cacao Limited SEZC, que administra una finca de 3.000 hectáreas de cacao en Perú, dijo que América Latina es la región en mejor posición para ofrecer mayor producción de cacao, justo cuando los fabricantes de chocolates quieren reducir su dependencia en Africa Occidental.

"Los fabricantes de chocolates quieren estabilidad del suministros, condiciones de trabajo éticas y una sola fuente de origen", dijo Melka.

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